Agora podemos cultivar plantas no deserto

POR: | 16/05/2018

As tribos que habitam o deserto sobrevivem há muito tempo com pouca água. Mas agora, a terra estéril do deserto pode nutrir muito mais do que isso – os morangos e os tomates também estão crescendo em alguns lugares.

 

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Foi na década de 1930, no meio do deserto do Negev, que a engenheira israelense, Simcha Blass, fez uma descoberta importante. Ele percebeu que uma árvore em sua terra parecia crescer muito mais rápido do que as plantas circundantes. O motivo? Um tubo de água tinha gerado um vazamento ao lado da árvore e estava alimentando o solo em torno dele, gota a gota.

 

Esse foi o impulso que Blass precisava para começar a experimentar por conta própria. No final, ele veio com o sistema de irrigação por gotejamento, um método que ainda está em uso hoje em todo o mundo.

 

O conceito por trás de seu método é simples. Em vez de encher e esvaziar enxargas inteiras ou configurar sistemas de aspersão que imobilizam plagas de terra indiscriminadamente, o sistema de irrigação por gotejamento liberta água na terra gota a gota, apenas onde é necessário.

 

A resposta: uma mangueira com vazamento

 

No final da década de 1950, Simcha Blass transformou seu conceito em um sistema totalmente funcional. Em 1959, ele apresentou o primeiro modelo – uma mangueira de plástico perfurada com vários buracos pequenos – e encomendou um kibutz para produzir e distribuí-la. Seis anos depois, uma empresa chamada Netafim foi fundada para introduzir irrigação por gotejamento de baixo volume para o mundo. Hoje, o sistema é usado em mais de 100 países ao redor do mundo.

 

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Irrigação por gotejamento: uma descoberta casual que revolucionou a agricultura

 

“Foi descoberto por mera coincidência, mas hoje o princípio é usado em todo o mundo. Da África à América Latina, Austrália, Itália ou Grécia”, diz Gideon Oron, professor da Universidade Ben-Gurion do Negev em Israel. Oron dedicou sua carreira a estudar como frutas, vegetais e grãos podem prosperar no coração do deserto. “Com um sistema de irrigação por gotejamento, você só precisa de metade da água do que com um sistema de sprinklers”, diz ele.

 

Nos primeiros dias, os especialistas em irrigação por gotejamento apresentaram um desafio. Pouca água chegaria ao fim da mangueira, criando uma falta de provisão. Mas hoje, as membranas especializadas asseguram que a pressão da água permaneça equilibrada em toda a mangueira, criando um fornecimento uniforme de uma extremidade à outra. “Agora você pode ter tubos de até 500 metros”, diz Oron.

 

Água de mar para o resgate

 

Mas a água deve vir de algum lugar. Um oásis, ou área isolada de vegetação no deserto, muitas vezes pode fornecer água suficiente para cultivar plantas em áreas secas. Mas o economista agrícola Michael Hermann, diretor global da ONG internacional Culturas para o Futuro (CFF), diz que não é tão simples.

 

Sua organização trabalha para popularizar o cultivo de culturas negligenciadas ou subutilizadas para diversificar a agricultura global. “Havia grandes quantidades de água fóssil sob o deserto do Saara, mas muito ainda era usado para que o abastecimento seque em algum momento”, diz ele.

 

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O tempo de colheita na Cisjordânia significa escolher muitos tomates

 

No entanto há métodos alternativos para encontrar água no deserto. Alguns países coletam e purificam as águas residuais das cidades e usam o produto reciclado para irrigar os campos.

 

Na Etiópia, as comunidades locais construíram terraços nas terras altas áridas e cavaram trincheiras profundas que permitem que a água da chuva se filtre no solo e aumente os níveis de água subterrânea. Além disso, na Austrália um empresário alemão criou um negócio chamado “Sundrop Farms”. Que usa água do mar para cultivar, como pepinos, tomates e pimentas nas regiões mais secas do mundo.

 

Fruto do deserto

 

Gideon Oron da Universidade Ben-Gurion do Negev diz que a água salgada também pode ser usada para cultivar plantas no deserto. Mas isso requer um modelo mais recente, chamado irrigação por gotejamento subterrâneo (SDI). Os tubos de gotejamento são enterrados profundamente abaixo da superfície da Terra e as raízes das plantas.

Orion e seus colegas realizaram um experimento. Com o objetivo de examinar como as árvores de pera podem florescer no deserto do Negev. Testaram a água do mar contra a água fresca e a irrigação por gotejamento tradicional contra SDI. Operando tubos de 30 e 60 cm abaixo da terra. Os resultados mostraram que a água fresca que gotejava 30 cm abaixo do solo gerou a maior safra. 70 quilos de pêras por metro quadrado por ano em média em três anos.

 

Mas a água salgada pingando 30 cm de profundidade chegou bem próximo, produzindo 63 quilos por metro quadrado por ano. Os resultados indicaram que os agricultores poderiam economizar água doce preciosa. E ainda irrigar com abundante água salgada em vez disso, tudo sem reduzir suas colheitas.

 

Oron diz que é importante garantir que o solo não esteja excessivamente salgado, o que pode arruinar as plantas. Mas se a água salgada é direcionada abaixo do solo, gota a gota, uma crosta salgada desenvolve-se profundamente debaixo da terra e bem longe das raízes das plantas, evitando que ocorram danos.

 

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Árvores em Abu Dhabi: frutas nutritivas podem crescer em áreas secas e quentes

“Os desertos são ótimos lugares para cultivar plantas, frutas, vegetais e grãos”, diz Michael Hermann, embora pareça paradoxal.

 

“Claro que isso não funciona sem água. E se as temperaturas no deserto permanecerem sempre acima de 35ºC. As plantas não nativas podem sofrer de estresse por calor”, ressalta. “Elas são incapazes de adaptar-se naturalmente ao calor e à secura, como a manga e as árvores de limão. Mas a vantagem é que o sol chama a fotossíntese para o excesso de velocidade e o tempo seco evita que os fungos brotem ou as pragas se espalhem”. Isso permite que pimentas e tomates prosperem em condições desérticas.

 

“Os tomates são especialmente produtivos e são capazes de florescer”, diz Hermann. Acrescentando que um pouco mais de água aumenta significativamente a produção. “Se você usou a mesma quantidade de água em um campo de trigo, você também verá maior produção. Mas isso não seria tão valioso quanto a colheita extra com os tomates”, diz ele.

 

Além disso, arroz, trigo e outros grãos podem ser armazenados facilmente para que as comunidades locais possam optar por comprar variedades mais acessíveis que vêm de longe. Mas eles preferem comprar tomates, pepinos e outros vegetais folhosos localmente. E não aqueles que foram refrigerados e transportados pelo deserto, diz Hermann.

 

“É por isso que um fazendeiro em regiões remotas como o deserto pode ganhar mais quando cultiva produtos valiosos e delicados”, diz ele. E desse modo, o deserto pode ser transformado em um dia exuberante de frutas e vegetais.


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